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La maturité de Nylander à l’honneur lors de la victoire des Maple Leafs lors de la soirée d’ouverture

TORONTO – William Nylander se tenait sur le podium d’après-match avec une lueur dans les yeux et une coupure en dessous.

Alors qu’il parlait de la secousse que les Maple Leafs de Toronto ont reçue de la première foule de près de capacité de la Scotiabank Arena depuis mars 2020, le large sourire brandissant sa moustache était un spectacle rafraîchissant et symbolique.

Lors de la soirée d’ouverture, le Nylander désormais entièrement vacciné est devenu le dernier Leaf à abandonner le masque dans ses interviews et le premier Leaf depuis Roi Tigre pour tirer sur un vainqueur du match devant les fans de sa ville natale.

Sautant sur la bande en transition, Nylander a fait exploser son aile 66 secondes après le début de la troisième période, a gelé le gardien de but des Canadiens de Montréal Jake Allen avec hésitation à sa libération, puis a fouetté la rondelle au-dessus de l’épaule gauche d’Allen et a nettoyé sous la barre.

“C’est juste arrivé”, a déclaré Nylander, ignorant son but élégant.

« But d’embrayage », a salué l’entraîneur-chef Sheldon Keefe, après la victoire 2-1. « C’est ce dont vous avez besoin lorsque vous obtenez une chance comme celle de l’un de vos meilleurs joueurs. Vous vous attendez évidemment à ce qu’il puisse capitaliser. C’est exactement ce qu’il a fait.

« Ce fut un excellent transfert là-bas entre lui et Mitch [Marner]. Mitch avait beaucoup d’équilibre et s’accrochait à la rondelle, nous organisait, et Willy était juste sur le ballon. Dès qu’il touche la glace, il est prêt à partir.

Mis à part sa vaccination sur le fil, Nylander, 25 ans, est prêt à faire irruption. Le meilleur attaquant des Maple Leafs après des séries éliminatoires décevantes n’a pas raté une miette au cours de l’été.

Avec Auston Matthews (poignet) et Ilya Mikheyev (pouce) blessés, le futur joueur de centre de Nylander, John Tavares, a rejoint Marner et Nick Ritchie.

Cela a brusquement laissé Nylander avec une deuxième unité pavée comprenant le couteau utilitaire Alexander Kerfoot et la nouvelle Leaf Michael Bunting. Pourtant, c’était ce trio qui dominait plus de quarts de travail que tout autre. Merci en grande partie à Nylander.

Comment est-ce pour une ligne de statistiques inclinée mercredi? Lorsque Nylander était sur la glace, 75 pour cent des tentatives de tirs étaient dirigées vers le filet de Montréal, et les Leafs détenaient une avance de 6-0 dans les occasions à haut risque. Il a inscrit cinq tirs au but, a lancé un coup sûr, a bloqué un tir, a volé quatre rondelles, un sommet dans le match, et a lancé l’excellent 4-en-4 de Toronto en désavantage numérique.

Le but était une chose ; la gouge sur la pommette droite de Nylander témoignait d’un effort étoffé.

“Will était bon dans beaucoup d’autres domaines également”, a déclaré Keefe. “Donc, c’est un signe très positif pour lui et pour nous.”

Destinés à patiner en duo la majeure partie de cette saison, Nylander et Tavares se sont affrontés au cours de l’été pour entrer en septembre en courant sur tous les cylindres.

Il était donc remarquable que le numéro 88 ait été le premier joueur à fouler la glace pour le premier jour du camp d’entraînement – ​​et qu’il était souvent parmi les derniers à partir. (Un après-midi, nous avons regardé Nylander nourrir patiemment Mikheyev, lot après lot, alors que le Russe travaillait pour améliorer son tir.)

“Il veut vraiment assumer davantage un rôle de leadership et faire sentir cette présence dans la salle”, a déclaré Tavares à propos du seul attaquant du Core Four sans lettre.

« Il ressent simplement cette responsabilité. Il est temps pour lui de s’approprier certaines de ces choses et de vouloir s’impliquer dans beaucoup plus, que ce soit hors de la glace ou sur la glace, avec la constance nécessaire au quotidien.

Matthews a déjà mis l’accent sur une concentration accrue et une détermination accrue chez le Suédois au patinage fluide.

« Il fait partie intégrante de cette équipe, a déclaré Matthews. “Quand il est actif, c’est un joueur incroyable.”

Nylander s’est toujours comporté avec un air assuré. Certes, une garde-robe sans fond de Prada et Balenciaga convient, et le rack de courbes droites estampé de « WILLY STYLES » sur la tige accentue cela.

Mais en 7e année avec le grand club, Nylander possède encore plus son podium.

Il attribue à Tavares et à son père, Michael, joueur de 920 matchs de la LNH, des modèles à cet égard.

“Je voulais devenir un peu plus un leader de l’équipe”, a déclaré Nylander. « En vieillissant un peu, j’ai appris quelques choses et j’ai peut-être jeté [myself] plus dans ce rôle. Je veux dire, je n’essaie pas de faire quelque chose de spécial. Parle un peu plus et dis ce que je pense.

Ce que pense Keefe, c’est que votre jeu doit montrer la voie. La voix ne veut rien dire sans l’action.

“C’est difficile d’être un leader si vous essayez de trouver votre jeu et d’avoir un impact constant”, a déclaré Keefe. “Mais il a trouvé un autre niveau la saison dernière et pendant les séries éliminatoires.

“Il était beaucoup plus vocal dans cette série qu’il ne l’a été – et il a fait avancer une partie de cela.”

Fast Five de Fox

• Signe des temps : Quelques centaines de billets pour le match d’ouverture à domicile des Maple Leafs n’ont pas été vendus. Fréquentation annoncée : 18 493.

• Remarquablement, les Maple Leafs se sont améliorés à 24-13-2 sans pour autant Matthews dans l’alignement.

• J’ai adoré le regard sur le visage de Jonathan Drouin lorsqu’il a marqué le premier but des Canadiens de la saison. Il est de retour.

• Les Canadiens ont battu les Leafs 6-0 lorsque le quatrième trio de Toronto composé de Mike Amadio, Jason Spezza et Wayne Simmonds était sur la glace. Ce trio n’a pas réussi un seul coup à force égale.

• Quand je serai grand, je veux pouvoir fléchir comme Penny Oleksiak :

Ekman-Larsson marque son premier but avec les Canucks en ouverture de saison

Mason McTavish marque à ses débuts dans la LNH alors que les Ducks battent les Jets