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Michael Wernick a quelques conseils

Brian Mulroney était le premier ministre la première fois que Michael Wernick s’est assis au fond d’une salle de comité du Cabinet, prenant des notes. Une fois, le jeune fonctionnaire s’est retrouvé à transcrire les remarques de John Crosbie alors que le puissant ministre des Pêches récitait les arguments que Wernick lui-même avait mis dans les notes d’information de Crosbie. Cet ouroboros d’influence particulier était “assez excitant pour un jeune agent de bureau”, a déclaré Wernick dans une interview peu de temps avant les récentes élections fédérales.

Le lieu était mon arrière-cour. L’occasion était la sortie du nouveau livre de Wernick, Gouverner le Canada : Guide de l’art de la politique (Presse UBC). Wernick a été haut fonctionnaire pendant des décennies à Ottawa, sous-ministre sous Paul Martin et Stephen Harper. Justin Trudeau l’a nommé greffier du Conseil privé, un poste dont Wernick a pris sa retraite au milieu de la controverse SNC-Lavalin en 2019, après que Jody Wilson-Raybould a publié un enregistrement subreptice d’une conversation avec Wernick.

Wilson-Raybould, les enregistrements clandestins et les doctrines d’indépendance des procureurs généraux ne sont pas des sujets du livre de Wernick, et il a clairement indiqué qu’il préférait qu’ils ne figurent pas dans notre interview. J’ai cédé, la plupart du temps. Je connais Wernick depuis 26 ans. Il apprend comment fonctionne Ottawa depuis plus longtemps que cela. Le savoir qu’il a accumulé, versé entre les couvertures d’un petit volume destiné aux étudiants en sciences politiques, est une contribution précieuse à la compréhension par les Canadiens de la façon dont ils sont gouvernés.

“Je ne voulais pas écrire de mémoire”, a déclaré Wernick. Ce qui est ressorti à la place est «une sorte d’amalgame de nombreuses expériences avec différents ministres et trois premiers ministres avec lesquels j’ai pu travailler assez étroitement. J’essayais de saisir ces conversations—ce que c’est que de s’asseoir en face du nouveau ministre après avoir prêté serment, ou certaines des conversations qui se poursuivent. Particulièrement dans les premiers jours d’un gouvernement alors qu’ils trouvent leurs marques ou apprennent leurs compétences.

Pendant très longtemps, il n’a pas pu se contenter d’un format. Il a finalement trouvé un modèle dans la Florence de la Renaissance.

« J’ai une fille qui étudie les sciences politiques à l’Université de Toronto. Elle suivait un cours de théorie politique. Et elle était à la maison pour Noël, mais travaillait toujours sur un papier. Et l’une des choses de ce cours de science politique de deuxième année, que j’ai suivi il y a des dizaines d’années, c’est [Niccolo Machiavelli’s] Le prince. C’est un conseil à la seconde personne sur l’art de gouverner. C’est retenu depuis longtemps. Et cela m’a donné ce genre de moment d’ampoule. « Oh, je peux faire quelque chose de cette façon. Je pourrais donner des conseils directs et à la deuxième personne à quelqu’un qui occupe ce poste. Cela a tout débloqué pour moi.

Le livre qui en résulte est presque dépourvu de potins d’initiés juteux – jamais du style de Wernick – mais plein de conseils avisés aux dirigeants politiques en général. « Si vous pouvez mettre fin à une réunion plus tôt et gagner un peu de temps », dit-il aux futurs premiers ministres, « levez-vous et partez ». Et, ailleurs, « Il est rarement à votre avantage de rencontrer les premiers ministres en groupe. Et, hum, « Plus vous serez longtemps en poste, plus vous attirerez de courtisans. »

Depuis divers perchoirs dans les rangs supérieurs de la fonction publique, Wernick a vu trois premiers ministres décrocher le poste le plus élevé et essayer de comprendre comment gouverner. « Il y a un ensemble de compétences impliquées dans la gouvernance », a-t-il déclaré. « Nous semblons nous attendre à ce que les gens acquièrent rapidement ces compétences sur le tas, sans beaucoup d’aide. »

Et pourtant, les jours qui suivent une campagne électorale épuisante sont presque le pire moment pour commencer un nouvel emploi. « L’une des choses que j’essaie de souligner est l’élément humain. Les gens sortent d’une campagne électorale, épuisés. Épuisé physiquement. Et dans un état de perturbation considérable. Souvent, ils sont nouveaux à être ministre. Ils sont également novices en tant que député. Ils doivent prendre des décisions concernant leur famille, déménager ou non à Ottawa. Ils changent d’emplacement. Ils changent de carrière, fondamentalement. Et j’ai toujours averti mes collègues de la fonction publique : « Vous devez en tenir compte. Tenez compte de cet épuisement et de ce choc.

Les nouveaux gouvernements n’ont que quelques semaines pour se mettre au courant. Et les habitudes qui se forment tôt ne sont pas susceptibles d’être substantiellement révisées plus tard, avec le recul. D’ici là, il est trop tard. « Les premiers ministres que j’ai vus se sont installés très rapidement. Mais alors c’est dur de changer. Ils entrent dans une zone de confort ou des routines et des modèles. C’est une chose très humaine à faire. Donc, une partie de mon objectif dans le livre est juste de dire : « Faites une pause et soyez un peu attentif au comment de gouverner avant que tout ne s’enferme.

L’un des thèmes récurrents du livre de Wernick est le peu de temps dont chacun dispose. Un cabinet fédéral disposera de 100 heures par an pour toutes ses discussions plénières. Peut-être 120. Ce n’est jamais assez. « C’est surbooké depuis le premier jour jusqu’au jour de leur départ. Et vous faites toujours des choix : faire une chose, c’est ne pas faire autre chose. Et une gestion attentive de la répartition du temps est vraiment importante. Cela peut vous échapper.

Le cabinet va avoir besoin de beaucoup d’aide. C’était le travail de Wernick, et celui de tous ses collègues bureaucrates, ainsi que d’innombrables membres du personnel politique, opérant avec des objectifs et des méthodes différents. « Quand ça marche bien, il y a un certain équilibre dans ce que j’appelle un triangle entre le décideur – ça peut être le Premier ministre, ça peut être un ministre – le réseau de soutien qu’ils obtiennent de la fonction publique et le réseau de soutien qu’ils obtiennent. du côté politique.

Parfois, le triangle se déséquilibre. « Le système a des problèmes lorsque la fonction publique essaie de trop anticiper la politique. Et il est clair qu’il y a des problèmes lorsque la partie politique commence à essayer de gérer administrativement les départements. Si les gens restent dans leur couloir de nage et comprennent les rôles de chacun, chacun peut ajouter quelque chose. J’ai toujours trouvé irritant quand les gens reprochaient aux ministres d’être politiques. Ils sont supposé être politique dans une démocratie.

J’ai interrogé Wernick au sujet d’une préoccupation favorite d’Ottawa, à savoir que la fonction publique perd sa capacité de générer de nouvelles idées et politiques. Il n’a pas mordu. “Je pense qu’il y a un peu de mythologie selon laquelle il fut un autre temps où les grands et bons mandarins de la ville – tous des hommes blancs, soit dit en passant – ont généré les idées et les ont poussés vers le système politique”, a-t-il déclaré.

« Je pense qu’il y a un discours contradictoire selon lequel l’espace politique est beaucoup plus ouvert et inclusif qu’il ne l’a jamais été. Les frais d’entrée sont beaucoup plus bas. Toute personne possédant un ordinateur portable et un compte Google peut devenir analyste de politiques. Lorsque je suis arrivé au gouvernement, nous avions un quasi-monopole sur la capacité d’exécuter de grands modèles de simulation sur les programmes de sécurité du revenu. Maintenant, de nombreux professeurs d’université peuvent le faire mieux.

D’ailleurs, « je ne pense pas que ce soit vraiment le rôle de la fonction publique d’être à l’origine de nouvelles idées. Ceux-ci viennent généralement de la politique démocratique : « Nous souhaitons dépénaliser le cannabis. Et puis vous résolvez le problème de savoir comment le faire avec compétence. »

Gouverner le Canada comprend des conseils pointus aux ministres du Cabinet sur le fait qu’ils n’auront probablement pas la chance de choisir la date de leur départ de la politique. Les premiers ministres et les électeurs ont le moyen de prendre ces décisions rapidement et à des moments inopportuns. Ai-je décelé un élément autobiographique à ces passages ?

« C’est aussi largement le cas pour les greffiers et les fonctionnaires », a déclaré Wernick. « Ou des entraîneurs de hockey. Comme, il y a beaucoup d’emplois où vous ne pouvez pas organiser un départ au moment parfait. Je ne suis pas la seule personne à avoir été mise dans un coin où il était impossible de continuer à faire le travail. C’est malheureux, mais c’est arrivé.

« Mais c’est arrivé à d’autres personnes. Les circonstances échappent aux gens. Les gens tombent dans toutes sortes de choses qui les empêchent de continuer à travailler. »

Quand les choses sont devenues bizarres pour Wernick, a-t-il tiré un quelconque réconfort de ces exemples précédents ?

“Non. Je veux dire, ce n’est pas comme ça que je le dirais. J’avais conscience, durant ces derniers mois, que je dérivais vers une zone où je ne pouvais plus faire le travail. Je faisais partie de l’histoire. Vous devez bénéficier d’au moins un certain niveau de confiance de base de la part des dirigeants de l’opposition. Je n’avais pas ça. Et cela rendait tout simplement impossible de continuer.

S’il avait une reprise, gérerait-il SNC-Lavalin différemment? « C’est probablement pour un autre jour, dans une autre interview. Je n’ai pas remarqué certains des signes avant-coureurs des problèmes qui se préparaient…. Mais je ne passe pas beaucoup de temps à y penser. Vous travaillez et vivez dans l’instant et vous faites de votre mieux sur le moment.

J’ai tenté une autre question qui était un peu plus proche de l’exemple concret du gouvernement actuel que des tendances et des aphorismes que préfère le livre de Wernick. Dans le livre, il écrit à un hypothétique Premier ministre : « Vous ne réussirez pas si vous vous accrochez au même cercle fermé de conseillers proches et de confidents pendant tout votre mandat. Il y a inévitablement une dérive vers une zone de confort et une forme de pensée de groupe qui peuvent créer des angles morts et vous mettre en danger. »

Gee, avait-il quelqu’un en tête ?

Le beurre ne fondait pas dans la bouche de Wernick car il m’a dit qu’il n’avait aucun exemple des événements actuels. « L’exemple sur lequel je m’appuyais était celui de Stephen Harper en 2011. Vous savez, les chefs de l’opposition [Erin O’Toole and Jagmeet Singh, in the election that had not yet happened when Wernick and I spoke] avoir probablement une équipe de transition, qui leur donnera des conseils sur la façon de mettre les choses en place. Et j’ai travaillé avec Derek Burney de l’équipe Harper, et Mike Robinson de l’équipe Martin, et Peter Harder de l’équipe Trudeau. Ces nouveaux gouvernements sont toujours « très conscients et attentifs à la façon dont ils veulent mettre les choses en place ». Mais les premiers ministres réélus « ont tendance à tout recommencer, avec les mêmes personnes dans les mêmes processus. Les gens ont soutenu, et je pense que je suis d’accord, que Stephen Harper a raté une occasion en 2011, de faire une pause et de réfléchir.

« Je dirais à n’importe quel Premier ministre, lorsqu’il entame un deuxième ou un troisième mandat : « Vous devriez faire une pause. Ça va être différent. Pensez aux processus et aux personnes.

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