L’activité physique précoce est bonne pour la santé mentale des garçons une fois qu’ils deviennent adolescents : étude

MONTRÉAL — Les garçons qui sont physiquement actifs pendant la petite enfance déclarent une meilleure santé mentale et sont plus susceptibles d’être encore physiquement actifs au début de l’adolescence, selon une nouvelle étude menée par deux chercheurs montréalais.

En particulier, ces garçons étaient moins susceptibles de grandir avec des symptômes de dépression et d’anxiété ou de détresse émotionnelle.

« Ce que nous avons constaté, c’est que les garçons qui participaient à des activités physiques dans la petite enfance, à l’âge de cinq ans, étaient ceux qui avaient une meilleure santé mentale par rapport aux garçons qui ne participaient pas à des activités physiques », a résumé Marie-Josée Harbec, qui a mené le recherche dans le cadre de sa thèse de doctorat dirigée par Linda Pagani, professeure de psychoéducation à l’Université de Montréal.

L’activité physique au préscolaire pourrait aider les garçons à développer des compétences de vie telles que l’initiative, le travail d’équipe et la maîtrise de soi, estiment les chercheurs.

Cela pourrait également les aider à développer des relations significatives et de soutien avec leurs pairs et les adultes qui les encadrent et les enseignent.

Les deux chercheurs ont examiné les habitudes de sport et d’activité physique déclarées par les enfants de cinq et 12 ans, ainsi que par leurs parents.

Ils ont également examiné les symptômes de détresse émotionnelle entre l’âge de six et 10 ans notés par les enseignants des enfants. Leur cohorte était composée d’un peu plus de 1 400 jeunes.

“Nous n’avons trouvé aucun résultat significatif dans nos analyses pour les filles”, a déclaré Harbec. “Cela ne veut pas dire qu’il n’y a pas d’avantages à l’activité physique sur la santé mentale des filles, cela signifie qu’il peut y avoir autre chose qui explique pourquoi les filles qui sont plus actives n’ont pas nécessairement moins de symptômes dépressifs et anxieux.”

Les garçons qui sont physiquement actifs à un très jeune âge sont en quelque sorte pris dans un « cycle » consistant à être encore actifs au début de leur adolescence, a-t-elle ajouté.

Ainsi, le message pour les parents est de rendre leurs enfants actifs. Et il n’est pas nécessaire que ce soit du hockey sur gazon cinq fois par semaine non plus, disent les chercheurs, une randonnée en montagne ou une balade à vélo fera très bien l’affaire.

“Jouez dehors et essayez de garder votre enfant loin des écrans autant que possible”, a déclaré Harbec. « Habituez-les à bouger tôt. Il ne s’agit pas nécessairement de dire non au temps passé devant un écran, mais de varier les activités, et surtout les activités physiques. Les êtres humains sont des créatures d’habitude, et le désir de bouger peut s’apprendre.

Les parents doivent également comprendre qu’il est important pour eux de montrer l’exemple, ajoute-t-elle.

À cinq ans, il est très rare qu’un enfant ne veuille pas sortir et s’amuser.

“Les chances de réussite seront encore plus grandes si papa et maman sortent avec lui, et toute la famille en profitera”, ont conclu les chercheurs.

L’étude a été menée en collaboration avec des chercheurs de l’Université McGill et de l’Institut de recherche du Centre hospitalier pour enfants de l’est de l’Ontario.

Les résultats ont été publiés dans le Journal of Developmental & Behavioral Pediatrics

— Ce rapport de La Presse Canadienne a été publié pour la première fois en français le 27 septembre 2021.