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La photo du chapeau de cowboy de Jeff Bezos le relie à une lignée d’images illustrant un désir de coloniser et de revendiquer

Comme beaucoup d’autres personnes, j’ai suivi de près en juillet dernier une première pour l’humanité qui a été signalée en détail dans la presse : les milliardaires Jeff Bezos et Richard Branson ont lancé séparément leurs vaisseaux spatiaux privés de la planète Terre dans le grand au-delà. S’ils n’ont pas été les premiers hommes de l’histoire à le faire, ils ont été les premiers à payer leur propre chemin et à le faire sous couvert de développer les voyages spatiaux commerciaux et le tourisme, bien qu’ils prétendent avoir ajouté des intentions altruistes.

L’un d’entre nous en est-il particulièrement surpris ? Il est probablement juste de le dire, pas vraiment. Je pense que nous soupçonnions tous que les milliardaires finiraient par acheter leur chemin dans l’espace. Que dès que les étoiles proverbiales s’aligneraient – ​​grande richesse personnelle et innovation technologique – les étendues de l’univers seraient mises à la disposition d’un secteur raréfié de la société. Ainsi, alors que le reste de la population continue de regarder de la Terre, les milliardaires nous feront bientôt signe de leur perchoir doré parmi les étoiles. Ou alors il semble.

Alors que les voyages de Bezos et Branson n’étaient pas particulièrement inattendus, j’ai été surpris par une série de photographies qui ont circulé pendant la frénésie médiatique qui a suivi. Une photo en particulier m’a beaucoup marqué, en tant que commissaire dont la pratique est largement tournée vers l’image. La photo à laquelle je fais référence est un gros plan de Bezos portant un chapeau de cow-boy et tenant une paire de lunettes de vol devant son visage. Comme vous pouvez le voir ci-dessus, il est à peine visible sur l’image, masqué qu’il est par le chapeau et les lunettes très réfléchissantes. Les lunettes appartenaient apparemment à Amelia Earhart, mais c’est le chapeau et son apparition répétée dans des images similaires qui ont déclenché Internet.

Travis M. Andrews plaisante sur le chapeau désormais tristement célèbre dans un article du Washington Post du 20 juillet intitulé « Alors, euh, à propos du chapeau de cow-boy de Jeff Bezos… » des citations de partout sur le Web, y compris le point de vue du journaliste Ben Walsh : « Grande leçon aujourd’hui pour les hommes d’âge moyen qui se demandent : « puis-je retirer un chapeau de cow-boy ? » » Même des articles tels que « Les milliardaires de cow-boys de l’espace pourraient devenir des héros en la crise climatique », qui ne se concentrait pas du tout sur la mode, n’a pas pu s’empêcher de glisser dans une mention de chapeau en décrivant Bezos comme « arpentant le désert avec un chapeau de cow-boy comme un dot-com Chuck Yeager ».

Cela semblait moins humoristique et plus révélateur de la façon dont Bezos se voit – en tant que cow-boy. Les articles du Post et du Guardian y font allusion. Le premier se termine avec Andrews se demandant si le chapeau de cowboy est censé servir de « métaphore visuelle sur l’espace étant le nouveau Far West ». Dans ce dernier cas, le titre de l’article suggère que la métaphore du cow-boy est difficile à ignorer.

Bezos savait qu’il serait photographié. Il était pleinement conscient que des images de lui dans ce chapeau circuleraient largement et seraient à jamais inscrites dans l’histoire visuelle de l’exploration spatiale. Je me sens obligé de déduire que porter un chapeau de cow-boy était très intentionnel de la part de Bezos et non une réflexion après coup. Qu’elles soient intentionnelles ou non, les images de Bezos dans ce chapeau situent sa ressemblance dans une tradition de photographies de frontaliers posant avec confiance pour la caméra et, ce faisant, racontant un récit particulier d’un homesteader robuste et autodidacte sécurisant la frontière et fortifiant un Expansion vers l’ouest dans les Prairies et ailleurs. Le chapeau de cowboy de Bezos fait symboliquement de lui une sorte de cowboy d’aujourd’hui, un pionnier contemporain.

L’établissement des frontières américaines et canadiennes a coïncidé avec la diffusion rapide de la photographie et cette histoire enchevêtrée est capturée en abondance à travers des images de personnes et de paysages. Le passage d’une frontière « sauvage » à des terres fédérales systématisées est documenté par des photographies de citoyens privés et de représentants du gouvernement qui ont utilisé la nouvelle technologie de l’appareil photo pour capturer leurs expériences et les proclamations qu’ils ont faites sur leur environnement. Beaucoup de ces images documentaient des cow-boys. Alors que les cow-boys et les cow-girls de différentes races incarnaient une classe ouvrière spécifique, l’image du cow-boy (blanc) a commencé à proliférer et à circuler comme un raccourci pour les valeurs de l’établissement – l’individualisme et l’autonomie. Comme Eric Hobsbawm note dans son excellent article du Guardian de 2013 « Le mythe du cow-boy », l’image du cow-boy était alliée à « l’anarchisme du capitalisme américain (et canadien) » et « l’idéal d’un individu incontrôlé par aucune contrainte de l’autorité de l’État ».

L’image photographique du cow-boy allégorique a contribué à faire avancer le mythe d’un Occident idéalisé, romancé et revendiqué, tout en représentant l’héritage durable de la doctrine de la découverte. En tant que symbole culturel très visible, le cow-boy est lié à l’affirmation fausse et dangereuse selon laquelle l’Occident était une frontière vide, là à prendre, malgré les communautés autochtones déjà là. Donc, pour moi, ce n’est pas tant que Bezos possède le chapeau ou porte le chapeau mais qu’il a été photographié le portant dans ce contexte spécifique, suggérant une conscience de lui-même du type d’image qu’il espérait dépeindre de lui-même. Les images de Bezos dans son chapeau véhiculent le même genre d’idéologies que de nombreuses photographies antérieures de cow-boys, à savoir une philosophie d’individualisme, de capitalisme et de possession.

Bien sûr, parfois un chapeau n’est qu’un chapeau et une certaine mode peut être portée de manière ironique ou comme un moyen de récupérer une connotation problématique, chapeaux de cow-boy inclus. Dans ce cas, cependant, le chapeau de Bezos n’est pas tant un chapeau qu’un objet culturel imprégné de significations plus profondes. En tant que personne qui regarde, pense et écrit sur la photographie, je ne peux m’empêcher de voir les photographies de Bezos dans son chapeau de cowboy comme appartenant à une lignée d’images illustrant un désir et une ambition de coloniser et de revendiquer. Alors que les voyages spatiaux privés continuent de se développer, nous devons être attentifs au type d’images qui accompagnent sa prolifération. Ces documents sociaux nous en diront sans doute plus que ce qu’ils mettent à nu à la surface.

Noa Bronstein est une conservatrice et écrivaine basée à Toronto. Son invitée écrit ici pour Michèle Pearson Clarke, lauréate photo de Toronto, qui rédige habituellement cette chronique.

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