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Amanda Carroll rêvait de travailler avec les animaux. Maintenant gardienne au zoo de Toronto, elle raconte ce que c’est que d’entraîner des orangs-outans

Amanda Carroll a toujours été attirée par les animaux plutôt que par les humains. Une enfant timide et calme de Stratford, en Ontario, elle a découvert très tôt un lien spécial avec les amis à quatre pattes de sa vie. « Je me souviens d’être venu au zoo de Toronto quand j’étais enfant », dit Carroll. “J’ai toujours pensé que (travailler là-bas) serait le travail le plus cool, mais jamais en un million d’années je n’ai vraiment pensé que je trouverais un emploi ici.”

Moins d’un million d’années plus tard, après un stage au Florida’s Center for Great Apes, Carroll est devenu gardien de zoo au zoo de Toronto.

En tant que généraliste au pavillon Indo-Malaisie du zoo, elle travaille avec des animaux de tailles et de couleurs variées, notamment des poissons, des oiseaux et des tigres. Mais les orangs-outans de Sumatra sont sa spécialité. «Ils sont si intelligents et ils vous gardent sur vos gardes», dit-elle. « Les jours passent vite. »

Une journée type pour un gardien de zoo comprend une formation comportementale. Les singes, par exemple, doivent apprendre à présenter une partie du corps aux vétérinaires pour un traitement médical, c’est-à-dire se retourner pour montrer leur dos, offrir leur bras pour une injection ou mettre leur nez contre l’enceinte en filet pour désinfecter une coupure.

Le personnel du zoo utilise le renforcement positif pendant ces séances pour récompenser les comportements qu’il souhaite encourager et s’éloigner de ceux qu’il n’aime pas, comme l’agressivité. Les récompenses impliquent généralement de la nourriture, mais Carroll dit que les orangs-outans répondent également aux éloges. « Ils réagissent au ‘bon travail’ », dit-elle. « Ils sont vraiment bons pour comprendre l’anglais. C’est incroyable.”

Comme pour les relations humaines, Carroll dit que le lien entre le gardien et l’animal nécessite la confiance. “Même avec le changement, nous voulons qu’ils nous fassent confiance que rien de mal ne va se passer lorsqu’ils (déménagent) dans une autre région”, dit-elle. « Nous avons deux adolescents de sexe masculin, donc il y a beaucoup d’hormones là-bas. Nous devons savoir quelle dynamique se déroule dans notre groupe et si l’on n’est pas à l’aise de passer au stylo à côté de quelqu’un d’autre.

De plus, comme pour les humains, Carroll dit que les personnalités peuvent être « tellement différentes » d’un primate à l’autre. Le zoo de Toronto abrite actuellement six orangs-outans, dont Puppe, une femelle de 54 ans, la plus âgée d’Amérique du Nord. Puppe coopère avec certains gardiens plus qu’avec d’autres et les fait travailler dur pour sa confiance, tandis qu’une autre femelle, Ramai, est connue comme une adepte des règles.

Budi, l'un des trois orangs-outans adolescents du zoo, montre ses dents dans le cadre d'une étude qui suit quand les orangs-outans obtiennent leurs dents d'adulte.

Mais la formation comportementale ne facilite pas seulement le travail d’un gardien, elle permet également aux orangs-outans du zoo de participer à des études qui profitent à leurs proches dans la nature.

Budi, Kembali et Jingga, les trois adolescents du zoo, font partie d’une étude sur la croissance des dents adultes des orangs-outans. Ces données d’émergence dentaire aident les chercheurs à mieux comprendre le développement de l’animal dans la nature et les centres de rééducation pour mieux déterminer l’âge d’un orang-outan orphelin. La formation comportementale au zoo de Toronto a préparé des orangs-outans comme Jingga à la simple tâche d’ouvrir la bouche afin que les gardiens puissent filmer et compter les dents venant.

De son côté, Kembali apprend à être particulièrement créatif. Au lieu que les gardiens demandent un comportement spécifique, il est récompensé pour avoir proposé quelque chose de complètement nouveau. « Si nous lui donnons des accessoires – un chapeau ou une écharpe ou un petit jouet – il le mettra sur sa tête ou dans sa bouche ou fera simplement des choses étranges avec », dit Carroll. « Ils sont maladroits et ridicules. C’est tellement cool de les regarder.

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