Mustafa chante doucement son chagrin sur “When Smoke Rises” nominé pour Polaris – “Je voulais que les chansons soient aussi belles que les gens que j’ai perdus”

Mustafa chante doucement mais en dit long.

Son EP « When Smoke Rises », acclamé par la critique, présélectionné pour le Polaris Music Prize, est une complainte de huit chansons sur des amis proches qu’il a perdus au fil des ans à cause de la violence dans son quartier de Regent Park.

L’un d’eux, le rappeur Jahvante “Smoke Dawg” Smart, abattu en plein jour dans le quartier des divertissements de Toronto en 2018, est référencé dans le titre, mais il y a plus, et Mustafa Ahmed exprime son chagrin à travers des souches doucement mélodiques de folk, une instrumentation délicate et un euphémisme vocal mélodieux qui a attiré l’attention et une couverture mondiale dans le New York Times, GQ, Complex et le New Yorker.

Bien que la musique puisse être douce, il y a un bouillonnement dans le deuil de Mustafa dans des chansons comme “Stay Alive”, “Ali” et “What About Heaven?” c’est tout sauf. Pas tout à fait au niveau de Rage Against the Machine, mais il est là, tourbillonnant dans la douceur du chagrin.

“Absolument pas la colère de Rage Against the Machine, mais pour moi, c’est naturellement la façon dont j’ai toujours parlé et la façon dont j’ai chanté”, a déclaré le poète, chanteur, auteur-compositeur et militant, atteint à Assouan, en Égypte, sur FaceTime. « Mais aussi, je ne peux pas enlever le fait que tous mes repères ont pu, avec une telle grâce et avec un tel sang-froid, communiquer leur colère, communiquer leurs frustrations. Si je pense à quelqu’un comme Joni Mitchell, qui est mélancolique – elle a une voix si mélancolique – mais tout ce qu’elle communiquait, que ce soit en fausset ou à voix haute, était toujours si calme et toujours si doucement intentionnel.

«Et je pense que je m’en prenais à des gens comme elle et Richie Havens, que j’admirais, et des influences modernes comme Sufjan Stevens, qui a également écrit un disque sur la mort de sa mère.

«Je voulais aussi pouvoir créer quelque chose qui me paraissait beau et, naturellement, je chantais plus doucement… Je voulais que la sensation et l’arrangement sonore des chansons soient aussi beaux que les personnes que j’ai perdues me l’ont été. “

Mustafa a-t-il trouvé cela réconfortant ?

“Non”, a-t-il répondu. « Je pensais que je le ferais. Mais pour être honnête, à bien des égards, cela m’a semblé régressif dans mon processus de deuil.

“La seule chose merveilleuse que cela a fait pour moi, c’est que cela m’a aidé à réaliser que j’étais en effet beaucoup plus en retard dans mon chagrin que je ne le pensais. Parce que quand j’ai écrit ces chansons, beaucoup d’idées que je n’avais jamais affrontées avant ce moment-là sont apparues…

« Et je pense que c’est un voyage qui a été essentiel à ma survie. Parce que, évidemment, toutes ces choses sont liées ; comme si ma santé émotionnelle commençait à saigner dans ma santé physique, littéralement. Ma sciatique, à la sortie du disque, a atteint un point où j’avais un disque bombé dans le bas du dos et je me souviens que le médecin m’avait dit que c’était aussi émotionnel que physique. Vous devez vous occuper de tous les domaines de votre santé, donc je pense que je suis reconnaissant pour ce que cela a pu m’apporter et c’est ce que la musique est censée faire.

« When Smoke Rises » n’est pas la première fois que le Canadien soudanais de 25 ans fait bonne impression : alors qu’il fréquentait la 7e année à l’école publique Nelson Mandela Park, son poème « A Single Rose » lui a valu une invitation à se produire à Hot Docs 2009 avant la projection de « Invisible City », un documentaire sur Regent Park. Il a reçu une ovation debout et a été le buzz du festival.

En tant que Mustafa le poète, l’endoctrinement musical de Mustafa a commencé par un prélude de paroles en 2014 sur “Rize Time”, un remix de Lorraine Segato de son tube de Parachute Club “Rise Up”. Il a rencontré Frank Dukes, l’un des producteurs de “When Smoke Rises”, par l’intermédiaire du musicien local River Tiber à la même époque.

« En gros, Frank a travaillé sur un disque du chanteur soul Charles Bradley », se souvient Mustafa, qui cite Cat Stevens, Bob Dylan, les Beatles, Joni Mitchell, Leonard Cohen, les Roches et Kate et Anna McGarrigle parmi ses influences.

« J’étais au courant de lui et il me suivait à travers le Tibre, qui m’a connecté à la musique. C’était quand j’avais 18 ans, avant même d’écrire des chansons. J’ai tendu la main à (Dukes) et lui ai dit que j’aimais ce qu’il avait fait avec Charles Bradley. Il m’a invité chez lui et nous avons commencé à écrire de la musique, des spirituals du sud ensemble, et il voulait que je chante parce qu’il m’a entendu chanter pendant environ quatre secondes juste avant un poème…

« Il est devenu comme mon plus proche collaborateur et mentor. Au fur et à mesure qu’il grandissait en tant que producteur – je l’ai vu produire Kanye, Drake et Rihanna – je grandissais également en tant qu’auteur-compositeur. C’était une chose magnifique. Il m’a servi de véritable guide, m’a présenté à d’autres personnes qui m’ont encadré comme (producteur de hip-hop) No ID et James Blake également. Il a toujours été quelqu’un avec qui j’ai été incroyablement proche.

En écoutant l’intensité émotionnelle du matériel sur “When Smoke Rises”, il est presque difficile d’imaginer que Mustafa a été impliqué dans l’écriture de smash pop comme “Monster” pour Shawn Mendes et Justin Bieber, “Sucker” pour les Jonas Brothers, “Attention » pour l’album à succès « Starboy » de The Weeknd, et « All These Years » et « She Loves Control » sur « Camila » de Camila Cabello en 2018.

« Honnêtement, c’est comme ça que j’ai commencé », a déclaré Mustafa, qui compte également Daniel Caesar parmi ses proches collaborateurs.

« Au début, je ne savais même pas que ce chemin était là pour moi. J’ai écrit une idée, “Attention”, puis la personne qui l’a produite, Cashmere Cat, l’a envoyée à The Weeknd. Il a aimé la chanson alors il a voulu l’utiliser et j’ai découvert le monde des auteurs-compositeurs. Cela vient d’ouvrir la porte au potentiel d’écrire pour d’autres artistes.

Mustafa dit que le monde de la pop “a contribué à informer la façon dont j’ai écrit mes chansons” pour aborder “la mémoire et l’héritage des gens qui ne sont plus là”.

“Je pense que pour moi, en tant que poète et en tant qu’écrivain, mon plus grand cadeau, j’aimerais le croire, est ma capacité à développer mon empathie.”

Bien qu’il existe de nombreuses paroles émotionnellement puissantes et provocatrices sur “When Smoke Rises”, une capture particulière sur la chanson “Come Back” est la ligne “Je m’ennuie de ne pas savoir que j’étais pauvre”.

Mustafa a dit qu’il s’agissait d’une innocence nostalgique.

“Quand j’étais jeune et dans le quartier, tout le monde était pauvre”, a-t-il déclaré. « Je pense que la pauvreté était normalisée pour moi et je ne comprenais pas que je vivais dans la pauvreté, et donc il y avait ce bonheur autour de ne pas savoir et le bonheur autour de tout le monde luttant de la même manière…

«C’est en partie pourquoi les gens dans des communautés comme la mienne résistent au monde qui les entoure parce que, dans le monde de Regent Park, les gens sont formidables et réussissent, et sont capables de naviguer et de naviguer parce qu’ils le connaissent et le comprennent.

“Et je pense qu’en commençant lentement à m’aventurer dans le monde à l’extérieur de Regent Park, j’ai commencé à réaliser que mon traumatisme n’était pas normal et que beaucoup de mes expériences manquées, ma pauvreté, les jours où je ne pouvais pas manger quand je était plus jeune et ma situation de vie, n’était pas quelque chose qui était reconnaissable pour d’autres personnes. J’ai également dû comprendre que le fait d’être de Regent Park n’était même pas quelque chose à célébrer.

«À bien des égards, Regent Park me manque, car je me sens comme une gloire. Parfois, je regrette que cette gloire ait dû se dissiper à cause de la façon dont les gens ont comparé le monde d’où ils viennent au monde d’où je viens.

En ce qui concerne le Polaris Music Prize, Mustafa a déclaré qu’il était honoré d’être présélectionné et, s’il est victorieux, fera don de 25 000 $ du prix de 50 000 $ à « cette organisation appelée Wanasah qui fournit une thérapie gratuite aux personnes touchées par la violence, toutes les formes de violence. “

“J’ai ressenti cette envie de commencer à voir un thérapeute lorsque j’ai terminé ce dossier, et j’ai réalisé que c’était un luxe de pouvoir voir quelqu’un et d’avoir ces conversations”, a déclaré Mustafa. « Donc, je suis vraiment enthousiasmé par l’idée que cette organisation existe et propose une thérapie aux personnes, et je veux pouvoir en fournir le plus possible. »

Il a un rendez-vous le 1er décembre au Massey Hall, l’une des rares fois où il s’attend à interpréter l’intégralité de “When Smoke Rises” de 24 minutes, avec d’autres morceaux originaux.

“J’ai fait deux spectacles – une cathédrale de 700 personnes à New York et les studios Gower à Los Angeles – et ces setlists duraient une heure parce que je racontais juste l’histoire des gens que j’ai perdus, des gens comme Smokey et Ali (Rizeig), et ce qu’ils représentaient pour moi et leurs familles… la politique et la logistique de la mort et du chagrin, du pardon et de l’amour.

« Avec Toronto, je pense que ce sera plus facile parce que je viens de là-bas et que beaucoup de gens ont regardé cette histoire se dérouler avant même que j’écrive ce disque. Ce disque était tellement critique que je ne m’imagine pas le jouer plusieurs fois dans le futur. Et c’est important d’avoir autant de gens de la ville (que) capables de partager ça avec moi. Donc je suis vraiment excité à ce sujet.

Quant à Regent Park, Mustafa pense qu’il existe des solutions pour la violence dans le quartier.

« Il s’agit de trouver des processus de réhabilitation et de réinsertion bien meilleurs et bien plus empathiques et prudents pour les personnes qui sortent de prison », a-t-il déclaré. « Il s’agit de programmes de mentorat. Beaucoup d’entre nous ont grandi sans avoir personne pour nous guider : pas de frères et sœurs plus âgés ; des parents immigrants qui essaient toujours de naviguer et de comprendre le monde occidental dans lequel ils s’installent.

«Je fais de mon mieux de mon côté pour essayer de créer cela pour beaucoup d’enfants qui arrivent, mais je peux voir très clairement quand quelqu’un n’a pas ces ressources sur lesquelles puiser et ce que cela leur fait.

«Et pour les gens qui le font, je vois comment ils en bénéficient de manière si merveilleuse et holistique. Beaucoup de ces efforts sont en cours et je pense qu’au fur et à mesure qu’ils continuent de croître, nous verrons de plus en plus de personnes trouver leur chemin en dehors de ces systèmes et ne pas y succomber.

Le Prix de musique Polaris sera décerné le 27 septembre lors d’une célébration qui débutera à 20 h et sera diffusée en direct sur CBC Gem, l’émission de CBC Facebook, Twitter et Youtube pages, et dans le monde entier à CBCMusic.ca/Polaris.