Nebraska-Oklahoma a fourni une scène aux stars noires dans les années 70

NORMAN, Oklahoma (AP) – Il y a un demi-siècle, les matchs de rivalité Nebraska-Oklahoma offraient une grande scène aux meilleurs joueurs de football universitaires noirs tandis que le Sud traînait les pieds sur l’intégration.

Avec Johnny Rodgers, Rich Glover et Willie Harper du Nebraska et Greg Pruitt, Joe Washington, Rod Shoate et les frères Lee Roy, Lucious et Dewey Selmon de l’Oklahoma, les programmes dominaient avec des stars que la plupart des écoles du Sud ne recruteraient même pas.

Après que le Texas soit devenu la dernière équipe entièrement blanche à remporter un titre national en 1969, le Nebraska et l’Oklahoma ont remporté chacun deux titres nationaux de l’Associated Press entre 1970 et 1975, les athlètes noirs jouant des rôles essentiels. Chacun a remporté son épreuve de force annuelle de novembre les uns contre les autres sur le chemin de ces championnats.

Rodgers, Pruitt et Glover ont été parmi les plus grandes stars du “Jeu du siècle” – la victoire du Nebraska n ° 1 35-31 contre l’Oklahoma n ° 2 en 1971. Ils se sont classés 1-2-3 dans la course Heisman de 1972 (Rodgers , Pruitt, Glover) – la première fois que cela s’est produit pour les joueurs noirs.

“Je pense que notre jeu et notre succès dans ces équipes de football ont ouvert la porte à beaucoup d’enfants noirs qui nous ont suivis”, a rappelé Pruitt au milieu des préparatifs du match du Nebraska à Oklahoma ce week-end, 40 ans après leur célèbre affrontement.

Les honneurs et la reconnaissance ont afflué pour les athlètes noirs du Nebraska et de l’Oklahoma à cette époque. Glover a remporté les trophées Outland et Lombardi en 1972 et Lee Roy Selmon a remporté les deux en 1975. Washington, un porteur de ballon électrisant connu pour ses chaussures en argent, a terminé troisième au vote Heisman en 1974.

Cela remonte aux entraîneurs qui ont décidé de donner la priorité au recrutement d’athlètes noirs – Chuck Fairbanks et Barry Switzer à Oklahoma et Bob Devaney et Tom Osborne au Nebraska.

“Avant que cela n’arrive, si je devais choisir les écoles les plus susceptibles de briser les barrières, l’Oklahoma et le Nebraska n’auraient probablement pas fait la liste”, a déclaré Richard Lapchick, directeur de l’Institut pour la diversité et l’éthique dans le sport à l’Université de Central. Floride. «Mais des entraîneurs comme Barry Switzer, Tom Osborne, Chuck Fairbanks et Bob Devaney ont été assez audacieux pour voir l’avenir et assez courageux pour enterrer l’ère précédente des équipes séparées. Les résultats étaient évidents dans leurs records et les records de certains de leurs grands joueurs noirs. »

Switzer a grandi dans les années 40 et 50 près du minuscule Crossett, Arkansas, et a déclaré que son père, Frank, était un contrebandier. Frank avait des bootleggers noirs qui travaillaient pour lui, et son fils l’accompagnait souvent quand il était temps de récupérer. Grâce à cela, Switzer a vu les enfants de l’autre côté de la voie ferrée et a appris qu’ils avaient beaucoup en commun. Il a déclaré que son père aidait souvent les Noirs et qu’il s’était engagé à faire de même en recrutant lorsqu’il est devenu l’entraîneur-chef de l’Oklahoma en 1973.

“C’était la bonne chose à faire”, a déclaré Switzer. “Alors, quand je suis devenu entraîneur-chef, j’ai dit:” Vous devez comprendre que c’est comme ça que ça va être. ” J’ai dit à mon personnel que c’était la façon dont nous allions l’aborder, et vous entraînez le mauvais personnel si vous ne voulez pas le faire à ma façon. »

Dans cette photo d’archive du 25 novembre 1971, l’entraîneur-chef du Nebraska, Bob Devaney, est emporté hors du terrain par ses joueurs victorieux après avoir battu l’Oklahoma 35-31 lors d’un match de football universitaire de la NCAA à Norman, Oklahoma, le jour de Thanksgiving. Le match de Thanksgiving il y a 50 ans est de retour sous les projecteurs alors que le Nebraska et l’Oklahoma renouvellent leur rivalité le samedi 18 septembre 2021.

Les entraîneurs ont été intelligents pour s’aligner – l’Oklahoma avait le pourcentage de victoires le plus élevé d’équipes qui ont joué au football de la division IA tout au long des années 1970 et ont remporté des titres nationaux en 1974 et 1975. Le Nebraska a terminé quatrième et a remporté les championnats nationaux en 1970 et 1971.

Switzer a établi l’Oklahoma comme un endroit où aller pour les joueurs noirs au Texas, y compris le vainqueur Heisman de l’Oklahoma en 1978, Billy Sims.

Les fondations de cette domination du début des années 1970 ont été posées beaucoup plus tôt.

Prentice Gautt est devenu le premier athlète noir de l’Oklahoma en 1956. Il a été sélectionné à deux reprises dans toutes les conférences et MVP de l’Orange Bowl en 1959. Le receveur Eddie Hinton était un All-American AP de la troisième équipe pour les Sooners en 1968.

Le premier Black All-American du Nebraska était le joueur de ligne offensive / secondeur Bob Brown en 1963, et les Huskers ont aligné les “Magnificent Eight” – huit joueurs noirs sur le tableau de profondeur deux – en 1964. L’équipe du championnat national de 1971 du Nebraska comprenait sept Black joueurs avec des rôles importants.

Le Texas et l’Alabama – la vieille garde – ont subi des défaites cuisantes contre les Big Reds au début des années 1970.

L’Alabama a battu le Nebraska pour le titre AP en 1965 avant de sombrer dans la sécheresse. L’entraîneur de Crimson Tide, Paul “Bear” Bryant, voulait recruter des joueurs noirs, mais s’est heurté à une résistance. Le regretté Sam Cunningham, le porteur de ballon noir de l’USC qui a déchiqueté l’Alabama en 1970, a été beaucoup de mérite pour avoir aidé à intégrer le football universitaire dans le Sud.

Le Nebraska ne laissait aucun doute sur le fait qu’il était temps de changer lorsque les Huskers ont affronté l’Alabama pour le titre national à l’Orange Bowl de 1972. Rodgers a brûlé le Crimson Tide avec un retour de botté de dégagement de 77 verges pour un touché au premier quart et les Cornhuskers ont remporté une victoire de 38-6.

«Je sais que les gens parlent de la façon dont l’USC a battu l’Alabama à Birmingham l’année avant de battre l’Alabama assez solidement à Miami, mais je sais aussi que notre jeu dans cet Orange Bowl a été un facteur important qui a commencé à éroder encore plus les barrières de couleur dans le Sud. , ” Osborne a déclaré à Huskers.com.

Le Texas a battu l’Oklahoma en 1970, sa 12e victoire en 13 essais. L’Oklahoma, avec son afflux de talents noirs, a battu les Longhorns cinq années consécutives de 1971 à 1975.

Quant à la rivalité Big Eight (et plus tard Big 12), l’Oklahoma dominait le Nebraska à la fin des années 70 et dans les années 80 jusqu’à ce que les Cornhuskers battent Switzer trois fois avec Turner Gill – un quarterback noir de Fort Worth, Texas. Les deux étaient en avance sur la courbe en mettant en vedette des quarts noirs et ont remporté des titres nationaux avec eux – Oklahoma avec Jamelle Holieway en 1985 et Nebraska avec Tommie Frazier en 1994 et 1995.

“Si vous connaissez votre histoire de l’Oklahoma et celle du Nebraska, la plate-forme qu’ils ont offerte aux athlètes noirs était incroyable”, a déclaré Holieway.

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AP Sports Writer Eric Olson à Omaha, Nebraska, a contribué à ce rapport.

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